Wat als... je cellen een hartslag gaf?

Een team van dertien Leuvense studenten heeft cellen gemaakt die pulseren als een kloppend hart. Daardoor kan je ze gebruiken om de dosis medicatie in je bloed te meten. Een fraai staaltje synthetische biologie waarmee de studenten in november naar Boston trekken.

Een team van dertien Leuvense studenten heeft cellen gemaakt die pulseren als een kloppend hart. Daardoor kan je ze gebruiken om de dosis medicatie in je bloed te meten. Een fraai staaltje synthetische biologie waarmee de studenten in november naar Boston trekken.

Daar vindt de finale plaats van iGEM, een jaarlijkse internationale wedstrijd voor synthetische biologie ontstaan aan het prestigieuze MIT (Massachusetts Institute of Technology). Het doel: levende cellen bouwen of verbouwen zodat ze een opdracht kunnen uitvoeren. Zo kwamen vorige Leuvense iGEM-teams op de proppen met een bacterie die bladluizen van planten verdrijft en met een bacterie die zowel water kan bevriezen als ijs ontdooien.

Inspirerend hart

Deze keer bedacht het Leuvense team een medische toepassing. "We haalden onze inspiratie bij het menselijk hart, dat klopt met een bepaalde frequentie. Als je dat signaal meet en veranderingen ziet, kan je problemen op het spoor komen", vertelt Victor Top, student bio-ingenieur en woordvoerder van de bende. "Dat wilden we nabootsen op celniveau."

Deze zomer dook het iGEM-team het lab in om aan de slag te gaan met kweekcellen. "Door synthetisch DNA in te planten dat gebaseerd is op DNA in ons hart, hebben we cellen kunnen maken die oscilleren: ze trillen - niet fysiek maar elektrisch - op een bepaalde frequentie. Het idee is de cellen in een capsule in te planten onder de huid. Via het bloed dat erdoor stroomt, kan een geneesmiddel binden met de trillende cellen. Dat doet ze sneller of trager oscilleren. Als je dan de frequentie meet, ken je ook de concentratie van de medicatie in het bloed. Bij een drempelwaarde slaat een sensor alarm."

Als je de frequentie van de trillende cellen meet, ken je ook de concentratie van de medicatie in je bloed.

Sowieso gewonnen

Dat kan bijvoorbeeld interessant zijn bij een transplantatie. "De ontvanger van een donor­orgaan krijgt afweerremmende geneesmiddelen om afstoting te vermijden. Nu moet de concentratie telkens in het ziekenhuis gemeten worden, maar met een capsule oscillerende cellen zou je continu thuis zelf kunnen meten. Een andere toepassing zijn geneesmiddelen voor epileptici. Zover zijn we nog niet; we werken nu nog aan de sensor. Maar het concept staat er."

Het team heeft hard gewerkt, want er was eigenlijk geen Leuvense iGEM-delegatie voorzien dit jaar. "Samen met drie andere bio-ingenieursstudenten vond ik de iGEM-uitdaging zo aantrekkelijk dat we er toch zelf aan begonnen zijn. We verzamelden 54.000 euro sponsorgeld - binnen de KU Leuven, bij bedrijven en het VIB - en stelden een team samen. We konden ook een paar proffen overtuigen, onder wie Johan Swinnen, die nu onze promotor is. Hij stelde ons onder meer laboruimte en de volledige expertise van zijn lab ter beschikking."

Of hun idee aanslaat in Boston is afwachten. Maar de ervaring op zich is sowieso al winst voor de studenten: "Ik heb hier al veel van geleerd, ook buiten het labowerk: het gaat niet alleen om synthetische biologie, maar ook om ondernemen en samenwerken. Ik wil andere studenten zeker deze boodschap meegeven: grijp die kans als je ze ziet."

Het harde werk van het team werd beloond met de prijs voor " Best New Application Project " op iGEM 2017. 


This site uses cookies and analysis tools to improve the usability of the site. More information. |